Le Tour de France : une conséquence de l’affaire Dreyfus

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Quand Alfred Dreyfus est condamné le 22 décembre 1894, le quotidien Le Vélo, lancé deux ans plus tôt, domine la presse sportive française. Au-delà de son nom, il se veut le « quotidien de tous les sports ». Le journal est prospère : il compte parmi ses annonceurs les grands noms de l’industrie de la bicyclette et de l’automobile naissante.

A partir de 1898, Pierre Giffard, le fondateur et directeur du Vélo, prend parti dans ses colonnes pour le capitaine. Ses grands annonceurs, anti-dreyfusards pour la plupart, s’en irritent et décident de créer un journal concurrent. C’est ainsi qu’à l’initiative du comte de Dion naît en 1900 le quotidien L’Auto-Vélo.

La direction en est confiée à Henri Desgrange, un ancien coureur cycliste devenu écrivain et journaliste. Malgré l’abondance de la publicité, les débuts de L’Auto-Vélo sont difficiles. Attaqué en justice par Le Vélo, il est condamné en 1902 à limiter son nom à L’Auto, un titre réducteur par rapport à son ambition.

Pour conquérir les lecteurs du Vélo, Henri Desgrange comprend qu’il lui faut innover. Sur une idée de Géo Lefèvre, un journaliste sportif passé par Le Vélo, Desgrange lance le 1er juillet 1903 la plus longue course cycliste jamais organisée en France, en boucle à l’intérieur de l’Hexagone. C’est un coup de génie. Le succès est immédiat : les ventes de L’Auto s’envolent. Celles du Vélo s’effondrent, au point d’entraîner sa fermeture dès l’année suivante.

En ce début du XXe siècle, le manuel de lecture utilisé dans les écoles est Le tour de la France par deux enfants. C’est un livre culte. Son titre inspire celui qu’on donne rapidement à la nouvelle course. Lorsque Dreyfus est réhabilité le 12 juillet 1906, la quatrième édition de la course cycliste organisée par L’Auto, qui a commencé huit jours plus tôt, porte le nom de Tour de France.

Et comme L’Auto est imprimé sur du papier jaune, quand en 1919 un maillot particulier est attribué au coureur occupant la première place du classement, on décide que ce maillot sera lui-même de couleur jaune !
 

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